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Cerveza en el Antiguo Egipto

La bebida de los dioses

Cerveza en el Antiguo Egipto – Teniendo en cuenta el valor que los antiguos egipcios le daban a disfrutar de la vida, no es de extrañar que sean conocidos como la primera civilización en perfeccionar el arte de elaborar cerveza. Los egipcios eran tan conocidos como cerveceros, de hecho, que su fama eclipsó a los verdaderos inventores del proceso, los sumerios, incluso en la antigüedad. Los griegos, que no eran grandes fanáticos de la bebida, escribieron sobre la habilidad de los egipcios mientras ignoraban en gran medida a los mesopotámicos.

Cerveza en el Antiguo Egipto | La bebida de los dioses
Elaboración de cerveza en el Antiguo Egipto
Trustees of the British Museum

El general y escritor griego Jenofonte (430 – c. 354 a. C.), sin embargo, ofrece una crítica de la versión mesopotámica que probó en la región de Armenia en su Anábasis, señalando que «la bebida sin mezcla de agua era muy fuerte, y de un sabor delicioso para ciertos paladares, pero el gusto debe ser adquirido”. El brebaje mesopotámico en la narración de Jenofonte se servía en grandes cuencos, y uno lo bebía con una pajita para evitar que la malta flotara en la superficie, que era la forma habitual de beber cerveza en Mesopotamia. La pajita, de hecho, fue inventada por los sumerios específicamente para beber cerveza. La cerveza mesopotámica era espesa, de la consistencia de una papilla moderna, y no se podía beber sin más.

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Los egipcios alteraron los métodos de elaboración sumerios para crear una infusión más suave y liviana que se pudiera verter en una taza o vaso para su consumo. La cerveza egipcia, por lo tanto, se cita con mayor frecuencia como la ‘primera cerveza’ en el mundo porque tiene más en común con la cerveza moderna que la receta mesopotámica, aunque pocos entusiastas de la cerveza de hoy en día reconocerían la cerveza antigua como su bebida favorita.

La bebida de los dioses – Cereza en el Antiguo Egipto

La cerveza fue uno de los muchos dones de los dioses otorgados a la humanidad en los primeros días del mundo. Según el mito, el propio dios Osiris le dio a la humanidad los dones de la cultura y les enseñó el arte de la agricultura; al mismo tiempo, también los instruyó en el oficio de elaborar cerveza. Sin embargo, ninguna historia real relata este evento, y el origen de la cerveza en Egipto a menudo, de manera inexacta, se da como la historia conocida como La destrucción de la humanidad. Sin embargo, esta historia, que data del Nuevo Reino de Egipto (c. 1570-1069 a. C.), deja en claro que los dioses ya conocían la cerveza. No se hace mención a los dioses que crearon alcohol en el cuento, es un hecho que ya existe, simplemente le encuentran un buen uso.

En la destrucción de la humanidad, el gran dios Ra se cansa de la constante pecado y egoísmo de la humanidad y decide destruir a todos en la tierra. Él da rienda suelta a Sekhmet para que se encargue de esta tarea por él y parece bastante complacido mientras ella arrasa de una comunidad a otra, destrozando a la gente y bebiendo su sangre. Los otros dioses, sin embargo, le señalan que, si Sekhmet persiste, no quedarán humanos para ofrecer sacrificios o adorar a los dioses y, además, ninguno para transmitir la lección que el castigo de Ra debía enseñar.

Cerveza en el Antiguo Egipto | La bebida de los dioses
Estatua de una figura sentada de la diosa Sekhmet
Osama Shukir Muhammed Amin

Ra quiere llamar a Sekhmet, pero está consumida por la sed de sangre y parece que no hay forma de detenerla. Ra, por lo tanto, ordena que una gran cantidad de cerveza sea teñida de rojo y entregada a Dendera, directamente en el camino de Sekhmet. La diosa encuentra la cerveza y, creyendo que es sangre, la bebe. Luego se emborracha, se duerme y se despierta como Hathor, la amable y gentil amiga de la humanidad. El Festival Tekh, uno de los más populares de Egipto, conmemoró este evento.

El Festival Tekh se conocía como ‘El Festival de la Embriaguez’ y se observó por primera vez en el Reino Medio de Egipto (2040-1782 a. C.), pero puede haber tenido orígenes anteriores. Fue más popular durante el Reino Nuevo, donde la historia del alboroto y la transformación de Sekhmet se ha encontrado tallada en las tumbas de Seti I, Ramsés II y otros. En este festival, que estaba dedicado a Hathor, los participantes bebían en exceso, se quedaban dormidos en cierta sala y se despertaban repentinamente con el sonido de los tambores.

El alcohol disminuiría las inhibiciones y las facultades críticas de las personas y permitiría vislumbrar a la diosa cuando los tambores despertaran a los participantes. Parece haber también un lado sexual del festival ya que, según la egiptóloga Carolyn Graves-Brown, algunas escenas de la celebración en las paredes del templo «vinculan la embriaguez con ‘viajar a través de las marismas’, un posible eufemismo para la actividad sexual» . Esto no sería sorprendente, ya que el sexo no solo se consideraba un aspecto natural de la vida humana, sino que también estaba asociado con Hathor y Mut, una diosa de la fertilidad que también estaba estrechamente relacionada con el festival.

La cerveza se menciona como parte de casi todos los principales festivales del antiguo Egipto y, a menudo, la suministraba el estado, como en el caso del Festival Opet y la Fiesta Hermosa del Wadi. Los festivales de Bastet, Hathor y Sekhmet, especialmente, implicaban grandes cantidades de cerveza y alentaban a beber en exceso. Graves-Brown escribe:

Si bien en el antiguo Egipto a menudo se desaconsejaba beber, a veces parece haber sido celebrado por ambos sexos. Una pintura de una tumba egipcia antigua muestra a una mujer de élite vomitando por exceso de alcohol. Una mujer en una fiesta pide 18 copas de vino porque su garganta está seca como una paja.

Aunque se disfrutaba de la cerveza en estas celebraciones, ciertamente no estaba reservada solo para ocasiones especiales. La cerveza era un elemento básico de la dieta diaria de los egipcios, así como una forma común de compensación por el trabajo y con frecuencia se recetaba para la salud.

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Cerveza en la vida diaria

Las mujeres fueron las primeras cerveceras en Egipto. La egiptóloga Helen Strudwick escribe que «tanto la elaboración de la cerveza como la cocción eran actividades realizadas por mujeres y numerosas estatuillas encontradas en las tumbas muestran a mujeres moliendo grano en molinos o tamizando la harina resultante» . La cerveza fue elaborada por primera vez en hogares por mujeres y solo más tarde se convirtió en una industria financiada por el estado presidida por hombres.

La influencia femenina temprana en la elaboración de la cerveza quizás esté indicada en la deidad que presidía el oficio: Tenenet (también Tenenit, Tjenenet) la diosa de la cerveza. Como la diosa Ninkasi de los sumerios, Tenenet vigilaba a los cerveceros y se aseguraba de que se observara la receta de la mejor calidad de cerveza. Los sumerios tenían el Himno a Ninkasi, que era básicamente la receta de la cerveza cantada por los cerveceros para que la memorizaran, pero no se ha encontrado evidencia de una canción similar en Egipto.

Sin embargo, los cerveceros del antiguo Egipto no parecen haber sufrido mucho por esto, ya que su producto era inmensamente popular. El nombre común de la cerveza era heqet (también dado como hecht y henket) o tenemu (dando a la diosa Tenenet su nombre), pero también había nombres para tipos específicos de cerveza. La cerveza se clasificó según el grado alcohólico y el sabor, con una cerveza promedio con un contenido de alcohol de 3-4%, mientras que la cerveza utilizada en festivales o ceremonias religiosas tenía un contenido de alcohol más alto y se consideraba de mejor calidad.

Hombres, mujeres y niños bebían cerveza, ya que se consideraba una fuente de nutrición, no solo un intoxicante. La cerveza se usaba regularmente como compensación por el trabajo (a la que se hace referencia como hemu) y los trabajadores de la meseta de Giza, por ejemplo, recibían raciones de cerveza tres veces al día como pago. Los registros de pago mediante cerveza en varios sitios de todo Egipto, de hecho, proporcionan algunas de las mejores pruebas de que los grandes monumentos no fueron construidos por esclavos sino por mano de obra egipcia remunerada.

La cerveza también se prescribe con frecuencia en las recetas médicas. Más de cien recetas de medicinas incluían cerveza, e incluso cuando la cerveza no estaba incluida en la lista de ingredientes, se sugirió que el paciente tomara la receta con una taza de cerveza que se pensaba que «alegraba el corazón». También se pensaba que la cerveza confundía a los espíritus malignos que se consideraban la causa de muchas enfermedades. Un hechizo dado para curar una enfermedad sin nombre le indica a la persona que invoque al dios Set, quien dará poder a la cerveza para que los espíritus se sientan perplejos y desorientados y abandonen el cuerpo. Nunca se escribieron recetas precisas para estas cervezas, pero el método general utilizado es bastante claro tanto en los textos como en los pequeños modelos de cerveceros encontrados en las tumbas.

Elaboración de cerveza y banquetes en el Egipto Antiguo

Los ejemplos más conocidos de estos modelos provienen de la tumba de Meketre de principios del Reino Medio. Se trata de pequeñas maquetas que detallan el proceso de elaboración de la cerveza en ese momento. Los modelos complementan cartas, recibos y otras obras escritas para describir cómo se elaboró la cerveza y quién lo hizo. Strudwick señala que «aunque la cerveza se producía a diario en la mayoría de los hogares del antiguo Egipto, también había una producción a gran escala en las cervecerías para distribuir raciones a los habitantes de las ciudades, tabernas o ‘cervecerías’, personas adineradas y empleados estatales».

Cada cervecería tenía su propia especialidad particular, algunas cervezas conocidas por su mayor contenido de alcohol y otras por un cierto sabor. Según Strudwick:

el tipo de cerveza más común era una Ale rica, ligeramente dulce, más bien como la cerveza negra, pero se crearon cervezas más ligeras similares a una lager moderna para ocasiones especiales”. En cualquier caso, como en la actualidad, los cerveceros siguieron básicamente el mismo procedimiento.

Al principio, alrededor de la época del Antiguo Reino de Egipto, la cerveza se elaboraba mezclando hogazas de pan cocidas en agua y colocando la mezcla en frascos calientes para fermentar. Los egipcios desconocían el uso del lúpulo al igual que el proceso de carbonatación. Para un bebedor de cerveza de hoy en día, una bebida egipcia sabría más a una bebida de frutas que a la bebida familiar. Se agregaron dátiles y miel para agregar azúcar, sabor y mayor contenido de alcohol, y luego levadura para aumentar la fermentación. Esta cerveza era una infusión espesa de color rojo oscuro que tal vez sugirió que la cerveza originalmente teñida por Ra para calmar y transformar a Sekhmet.

En la época del Imperio Nuevo se usaba cebada y emmer (trigo) que se mezclaban con agua para crear un puré que luego se vertía en cubas y se calentaba para fermentar. A continuación, esta mezcla se filtró y se añadieron diferentes hierbas y frutas para dar sabor a los distintos tipos de cerveza. Según Strudwick, «la fermentación de la cerveza diaria tomó unos días, produciendo una mezcla bastante baja en alcohol» y «el resultado fue un líquido espeso y caldoso que tuvo que filtrarse a través de una canasta antes de beberse» (410). Una vez colada, la cerveza se selló en jarras de cerámica y se almacenó, a menudo bajo tierra, en un proceso similar al posterior al almacenamiento de la cerveza.

En el Reino Nuevo, cuando se usaba emmer y cebada, el uso de dátiles y miel disminuyó en la producción de cerveza común y solo se usaba para cervezas de mayor calidad para ocasiones especiales. La cerveza con alto contenido de alcohol fue la preferida para banquetes y festivales y, de hecho, una fiesta se calificó como un éxito según el nivel de intoxicación de los participantes y la cantidad de cerveza consumida. La cerveza de la más alta calidad, por supuesto, fue elaborada para el rey y la nobleza y aromatizada con miel que estaba asociada con los dioses. La cerveza encontrada en la tumba del faraón Tutankamón, por ejemplo, era cerveza de miel similar al hidromiel europeo posterior.

Desde el Reino Medio en adelante, la cerveza fue cada vez más una industria estatal, aunque la gente todavía elaboraba la suya propia en sus hogares. Esta cerveza siguió siendo de color ámbar, pero no tan espesa; como lo demuestran los residuos encontrados en el fondo de las tinas y también a través de la cerveza encontrada en la tumba de Tutankamón y otras.

Así como la cerveza se consideraba un alimento básico para los egipcios en la vida, también se consideraba una ofrenda necesaria para los muertos; La cerveza, por lo tanto, se convirtió en uno de los ajuares más comunes colocados en las tumbas para aquellos que podían permitirse separarse de ella. Dado que la cerveza era una forma común de pago, incluir frascos de cerveza en una tumba sería comparable a enterrar el cheque de pago con el difunto.

Además del uso de cerveza como parte de las comidas diarias y en festivales, la bebida se destacó en banquetes y funerales. Los funerales eran una celebración de la vida de los difuntos y también una despedida para el alma en el viaje continuo hacia la otra vida. Una vez concluido el ritual formal del funeral, la familia y los invitados se reunían, a menudo fuera de la tumba bajo una tienda de campaña, para un picnic-banquete en el que se serviría la comida que el difunto había disfrutado en vida junto con una cantidad de cerveza y, a veces, vino.

La cerveza se servía a los invitados en jarras y se vertía en tazas de cerámica de las que los invitados bebían sin el uso de pajitas o coladores. Strudwick señala que «la calidad de la cerveza dependía tanto de la habilidad del cervecero como del contenido de azúcar: cuanto más azúcar se agregaba a la fermentación, más fuerte era la cerveza». La cerveza que se sirvió en los funerales habría tenido un contenido de alcohol más alto que una cerveza normal. La misma cerveza que disfrutaron los invitados se habría colocado antes en la tumba de los difuntos.

Así como se ofrecía cerveza a las almas de los muertos, se consideraba la mejor ofrenda a los dioses. Los templos elaboraban su propia cerveza que se entregaba a la estatua del dios en el santuario interior para alegrar su corazón al igual que lo hacía con el de la humanidad. La comida y la bebida se colocarían ante la estatua de la deidad, que contenía su espíritu, y los nutrientes se absorberían de manera sobrenatural. Luego, se llevaría la comida y se la entregaría al personal del templo. Osiris le había dado a la gente el conocimiento de la cerveza, y la gente mostró su gratitud ofreciendo a cambio los frutos de ese conocimiento: cerveza, la bebida de los dioses.

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Escrito por
Joshua J. Mark

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